北美洲衛星圖

 

巴拿馬運河01

 

巴拿馬運河02

 

巴拿馬運河03

 

巴拿馬運河04

 

巴拿馬運河05

巴拿馬運河06

巴拿馬運河07

巴拿馬,一個遙遠而陌生的國家,因為擁有巴拿馬運河才讓東方人知道

它的存在,否則它也會像世界上一

些小國一樣沒沒無聞。第一次聽到巴拿馬運河是在小學時候,老師以她

淺薄的知識告訴我們:巴拿馬運河是東西走向的;因為太平洋和大西洋

的水位不同,所以船隻必須像爬樓梯一樣穿過一個一個的閘門,才能

通過巴拿馬運河。

直到來了巴拿馬,才知道老師教的是錯的。如果你找一張大幅的世界地

圖來看,就知道巴拿馬這個國家是東西走向的,所以如果要在這個國家

挖一條運河,必定是南北走向的。

其次,我在小學時候就有一個疑問。就算太平洋和大西洋的水位不一

樣,也不需要用到閘門吧!例如,中國長江的水位與太平洋的水位也不

同啊,但船隻卻可以從長江口的上海,一路暢行無阻的開到武漢,從來

就不需要什麼閘門。就算兩洋的水位不同,僅僅挖通一個狹窄的運河,

還不至於把大西洋沿岸淹沒吧!再說,太平洋和大西洋在南美洲最南

端也是相連的啊。

到了巴拿馬以後,才知道原來船隻必須爬樓梯的原因不是海洋水位不

同,而是運河穿過的一個內陸湖──加頓湖的水位高出海平面26公尺,

所以船隻才要爬樓梯。

現在我來為大家簡單的介紹巴拿馬運河。

最早企圖開通巴拿馬運河的是法國人,1881年,法國的「全球巴拿

馬洋際運河公司」聘請曾經成功開通蘇伊士運河的法國著名外交官費

爾南德.德.雷賽布主持巴拿馬運河工程。剛剛成功開通蘇伊士運河

的雷賽布信心滿滿,以為只要按照開通蘇伊士運河的方式,很快就能

開通巴拿馬運河。但沒想到,巴拿馬的地形與埃及不同,巴拿馬內陸

滿佈崇山峻嶺,狹窄的巴拿馬地峽,其最高峰竟高達三千多公尺。地

形之陡峭,匪夷所思。即使是地處巴拿馬地峽地勢最低的運河區,周

圍的山脈也有上百公尺,要把整座高山挖通,簡直就是天方夜譚。到

1888年,「全球巴拿馬洋際運河公司」宣告失敗。

但法國人還不放棄,1894年,另一家法國公司「巴拿馬運河新公司」

接手開挖。有了前車之鑑,他們採用了另一種方式,不把整個運河挖通,

而是利用巴拿馬內陸的一個湖泊和一條河流作為運河的一部分。這

樣,只需在兩岸各挖一小段河道,連上內陸河流和湖泊,就可以了。

但是,這個計畫卻遭到了始料未及的敵人──蚊子的破壞。巴拿馬被原

始熱帶雨林覆蓋,裡面充滿蠱毒瘴氣,大批工人感染了瘧疾和黃熱病而

死亡。最後,1898年,「巴拿馬運河新公司」宣告破產。

1904年,美國政府從法國人手中,以四千萬美元的價格,買下開闢運

河以及優先使用權。吸取了法國兩家公司失敗的經驗,美國政府進行詳

細的考察。首先,要讓運河得以通航,需要用大量的水,否則內陸的

河道和小湖泊很快就會乾涸。為了有足夠的水源,美國人把運河兩旁的

崇山峻嶺之間的缺口都用水壩堵起來,形成了一個世界最大的人工湖──

加頓湖(Lago Gatun),水壩還可以發電,供應運河的需要。此外,

美國從中國招聘了大批的華工。華人向以吃苦耐勞著稱,橫貫美國東西

兩岸的鐵路就是靠華工才能完成。

貫通兩洋的加拿大和巴拿馬的鐵路也都是靠華人完成的。有了華人的幫

助,巴拿馬運河終於在1914年正式開通。

前面已經提到,這個加頓湖的水位比海平面高出26公尺。當然不能讓船

隻一次爬高26公尺,因為這樣就需要非常巨大的水閘,無論成本或施工

難度都要高上數倍。所以在運河兩端建造了三個水閘──加頓

(Gatun)水閘、望花(Miraflores)水閘和Pedro Miguel水閘。加頓水閘

有三個閘門,用來連接大西洋和頓湖;望花水閘有二個閘門,Pedro

Miguel水閘有一個閘門,這兩個水閘用來連接太平洋和加頓湖。從海洋

到加頓湖需要通過三個閘門,每通過一個閘門上升約八公尺;從加頓湖

到另一個海洋也要通過三個閘門,每通過一個閘門下降約八公尺。所以,

通過巴拿馬運河需要經過六個閘門,需時六到八個小時。這就是為什麼

船隻要爬樓梯的原因

此外,船隻每通過一個閘門,就必須從加頓湖放水,讓船隻可以慢慢上

升。這需要耗用大量的湖水,所以如果雨量不夠多的話,運河的通航就

會出問題。同時,運河水閘非常狹窄,只能讓巴拿馬極限級

(Panamax)以下的船隻通過(以後聽到「巴拿馬極限級」這個名詞,就

知道這是指能通過巴拿馬運河的最大極限的船隻),船隻在通過水閘時,

幾乎是緊貼著水閘兩旁的圍牆,船隻在水面行駛,水面稍微的晃動,都

會讓船隻搖擺,技術再高超的船長都不能安全通過,稍有不慎,就會撞

上圍牆,船隻和圍牆都會損壞。所以通過運河水閘時,必須由兩旁的電

力車,用鋼索在船隻的前後左右拉扯保持平衡,以非常緩慢的速度通過。

由於調升水位、開啟閘門工程浩大,因此,運河閘門是不會為小船開啟,

小船只有排隊等大船來再一起通過,當然,兩者收的過路費也不同,小船

的過路費自然便宜的多,只要580元美金,大船之中,以郵輪最貴,平均

通行費為6萬美金,約186萬元台幣。 巴拿馬大概是世界上最會賺錢的國

家了,只出土地,河道是別人出錢開的,他只負責收過路費,除了過河要

給錢,還有一堆從世界各地來的觀光客付錢來看船過河,這生意真的很划

算。

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